What Is Voter Suppression?


One of the reasons I started The Civics Center was to help high schools get the resources they need to teach students about democracy and how our governmental institutions should work. One issue that can harm our democracy and that needs greater understanding is voter suppression.

Voter suppression can take many different forms and can exist in states controlled by either political party.  

One kind of voter suppression involves efforts to influence political outcomes, not by promoting and organizing around great ideas, but rather by getting voters on the “other side” not to participate equally in the political process. One example of this kind of stop-the-vote suppression occurs when a person in charge of placing voting booths and other supplies on Election Day is a member of one political party and decides not to put an adequate number of functional voting booths in precincts where the residents are likely to vote for candidates from a different party. This kind of action reduces voting because it can cause long lines, especially during presidential elections, and many people give up and go home or have to leave to get to work on time. Another stop-the-vote tactic involves targeting voters on the “other side” of an issue with false or misleading advertising in an effort to get them to stay home. A third stop-the-vote practice occurs when election officials transform the routine practice of updating voting records into an overly aggressive effort to “purge” voters from the rolls who are in fact eligible voters or to falsely accuse eligible voters of being noncitizens or otherwise ineligible.

A different type of voter suppression practice makes it hard for eligible citizens to register to vote.

A different type of voter suppression practice makes it hard for eligible citizens to register to vote. Laws that make voter registration difficult can especially affect young people who move frequently. For example, some states create obstacles to registration for students who live on a college campus, even for students who intend to live in the state after graduating. Other states have special registration rules for voters who need to cast an absentee ballot, which can make it hard for young people who may be away from home temporarily to vote. Some states have strict identification requirements to register. These laws can impact young voters who may not have a required form of ID, especially in states that don’t allow use of a student ID to satisfy the identification requirement. Some states have rules that make it hard for people to hold voter registration drives. Some states don’t allow 16- and 17-year-olds to preregister to vote while they are still in high school. This means young people have less time to organize with their peers to ensure they are all properly registered before they turn 18. We can refer to all of these rules as “keep out” rules because they are all designed to keep people out of the electoral process and prevent them from becoming voters.

Another type of voter suppression is called “vote dilution.” Vote dilution refers to a system in which the votes of one group are made less powerful or effective than the votes of other groups.

An example of vote dilution relates to the manner in which we define the boundaries of geographic areas from which representatives are elected.  For many governing bodies, we elect one person to represent a particular area or district. It is often possible to draw the lines defining these districts so as to create an advantage for one particular party or group. This can be done by drawing lines that will disperse voters who favor one political party among many different districts where they will not have enough voting power to elect their candidates of choice. It can also be done by concentrating members of one political party into just a few districts, even if, based on their numbers, they could elect many more representatives of their party if they were not so heavily concentrated. In either case, the party that is disadvantaged is unlikely to be able to win a number of seats that corresponds to the number of voters who favor that party.  Their power is therefore “diluted.”

This practice of drawing district lines to the advantage or disadvantage of one political party or another is referred to as political gerrymandering.

This practice of drawing district lines to the advantage or disadvantage of one political party or another is referred to as political gerrymandering. Racial gerrymandering is similar and targets particular races to dilute their voting strength.

There is a fourth voter suppression practice that also hampers our democracy, and that is neglect and inattention. Inattention can have as serious an impact on voting as the other types of voter suppression, but it has not received as much attention from the press. Inattention includes the failure to pass and implement laws and practices that would contribute to the health of our democracy.

California, for example, has a wonderful law that requires every high school to identify a person responsible for distributing voter registration cards to students, but the law does not require that person to actually distribute the cards. Furthermore, many schools do not comply with the law, and many that do comply have not adopted meaningful programs to encourage students to take advantage of the opportunity to register or preregister to vote, to help students understand the mechanics of voting, or to teach them how the political process affects them and how their votes can have an impact on their communities and government. Texas has a similar law regarding distributing voter registration cards to high school students. As in California, however, many Texas schools have not complied with the law, and many more have not realized its full potential.

Beyond voter registration, many communities have simply not made the commitment to give their schools the resources they need to help young people understand the values of how our democratic institutions are designed to function and how young people can have an impact.

Surveys say young people care about gun violence, the environment, equality, and education. If I had one topic to add to the mix, I’d make it support for a healthy democracy, including an end to voter suppression in all its forms. Young people may not be able to act on their own to fix all the different obstacles to voting. But they have more power than anyone else to communicate among themselves and to help their peers appreciate the obstacles that prevent full political participation, how to overcome them, and what it would mean if they did.

Español (Spanish)

Por Laura W. Brill

Traducido por Sergio Martinez

¿Qué es la supresión de votantes?

Una de las razones por que fundí El Centro Cívico fue apoyar a las escuelas secundarias con recursos para enseñar a los estudiantes sobre nuestra democracia y como nuestras instituciones gubernamentales deben funcionar. Un problema que puede dañar nuestra democracia y que requiere mayor entendimiento, es la supresión de votantes.

La supresión de votantes puede tomar muchas formas diferentes y puede existir en estados controlados por cualquier partido político.

Un tipo de supresión de votantes implica esfuerzos para influir resultados políticos, no promoviendo y organizando sobre ideas buenas, pero por hacer que los votantes del ¨otro lado¨ no participen igualmente en el proceso político. Un ejemplo de este tipo de supresión de votantes ocurre cuando una persona en cargo de colocar cabinas de votación y otros suministros en el Dia de las Elecciones es miembro de un partido político y decide no colocar suficientes cabinas funcionando en áreas donde los residentes son mas probables de votar por un candidato del partido opuesto. Este tipo de acción reduce votación porque causa líneas demasiadas largas, especialmente durante elecciones presidenciales, y mucha gente se dan por vencido y se regresan a casa o tienen que irse para llegar al trabajo a tiempo. Otra táctica de supresión de votantes implica apuntar a los votantes del “otro lado” de un problema con publicidad falsa o engañosa en un intento de que se queden en casa. Un tercer modo de supresión de votantes ocurre cuando oficiales del electorado transforman la practica rutina de actualizar los registros de votación en un esfuerzo agresivo a “purgar” a los votantes de la lista que de hecho son votantes elegibles o para acusar falsamente a los votantes de no ser ciudadanos o de otra manera inelegibles.  

Una práctica diferente de supresión de votantes hace difícil que los ciudadanos elegibles se registren para votar.

Una práctica diferente de supresión de votantes hace difícil que los ciudadanos elegibles se registren para votar. Leyes que hacen difícil el registro de votantes pueden afectar especialmente a los jóvenes que se mudan con frecuencia. Por ejemplo, unos estados crean obstáculos para la registración de estudiantes quienes viven en un campus universitario, incluso para estudiantes que tienen el intento de vivir en el estado después de graduarse. Otros estados tienen reglas de registración especiales para votantes que necesitan emitir un voto en ausencia, lo que puede dificultar que los jóvenes que pueden estar fuera de casa puedan votar temporalmente. Algunos estados tienen requisitos estrictos de identificación para registrarse. Estas leyes pueden afectar votantes jóvenes los cual no tendrán la requerida forma de identificación, especialmente en estados que no permiten el uso de identificación estudiantil para satisfacer el requerimiento de identificación. Algunos estados tienen reglas que hacen difícil que la gente crea campañas de registro de votantes. Unos estados no dejan que los jóvenes de 16 y 17 años se registran anteriormente mientras en la escuela secundaria. Esto significa que los jóvenes tendrán menos tiempo para organizarse con sus compañeros para que aseguren que todos están registrados correctamente antes que cumplan 18 años. Nos podemos referir a todas estas reglas como supresión de votantes porque todas están diseñadas a mantener a la gente fuera del proceso electoral y prevenir que se conviertan en votantes.

Otro tipo de supresión de votantes se llama “la dilución de votos.” La dilución de votos se refiere a un sistema en que los votos de un grupo se desvalúan o se hacen menos poderosos que los votos en otros grupos.

Un ejemplo de la dilución de votos esta relacionado a la manera en que definimos las fronteras geográficas de donde nuestros representantes son elegidos. Para muchos órganos de gobierno, elegimos una persona para representar una área o distrito. A menudo es posible trazar las líneas que definen estos distritos para crear una ventaja para un partido o grupo en particular. Esto puede ser hecho dibujando líneas que dispersan votantes que prefieren un partido político sobre muchos distritos diferentes donde no tendrán suficiente poder electoral para elegir sus candidatos preferidos. También se puede hacer concentrando a los miembros de un partido político en unos solos distritos, aúnes que, basados en sus números, podrían elegir muchos más representantes de su partido si no fueran tan concentrados. En cualquier caso, es poco probable que el partido en desventaja pueda ganar un número de asientos que corresponda al número de votantes que favorecen a ese partido. Así que su poder es “diluido.” 

Esta práctica de trazar líneas de distrito en beneficio de un partido político u otro se conoce como gerrymandering político.

Esta práctica de trazar líneas de distrito en beneficio de un partido político u otro se conoce como gerrymandering político. El gerrymandering racial es similar y se dirige a razas particulares para diluir su poder de voto.

Hay una cuarta práctica de supresión de votantes que también obstaculiza nuestra democracia, y es la negligencia y la falta de atención. La falta de atención puede tener un impacto tan serio en la votación como los otros tipos de supresión de votantes, pero no ha recibido tanta atención por parte de la prensa. La falta de atención incluye el hecho de no aprobar e implementar leyes y prácticas que contribuyan a la salud de nuestra democracia. California, por ejemplo, tiene una ley que requiere que todas las escuelas secundarias identifiquen a una persona responsable de distribuir las tarjetas de registro de votantes a los estudiantes, pero la ley no exige que esa persona realmente distribuya las tarjetas. También, muchas escuelas no cumplen con la ley, y muchas de las que sí cumplen no han adoptado programas significativos para estimular a los estudiantes a aprovechar de la oportunidad de registrarse o registrarse previamente para votar, ayudar a los estudiantes a comprender los mecanismos de votación o enseñarles cómo los afecta el proceso político y cómo sus votos pueden tener un impacto en sus comunidades y gobierno. Texas tiene una ley similar con respecto a la distribución de tarjetas de registro de votantes a estudiantes de la escuela secundaria. Sin embargo, como en California, muchas escuelas de Texas no han cumplido con la ley, y muchas más no se han realizado a todo su potencial.

Además del registro de votantes, muchas comunidades simplemente no se han comprometido a darles a sus escuelas los recursos que necesitan para ayudar a los jóvenes a comprender los valores de como nuestras instituciones democráticas deben funcionar y como los jóvenes pueden tener un impacto.

Las encuestas dicen que a los jóvenes se preocupan de la violencia con armas de fuego, el medio ambiente, la igualdad y la educación. Si yo tuviera un tema que agregar a la mezcla, seria apoyar una democracia saludable, incluyo el fin de la supresión de votantes en todas sus formas. Los jóvenes tal vez no serán capaces de arreglar todos los diferentes problemas de votar. Pero tienen más poder que nadie entre ellos comunicando y ayudándose apreciar los obstáculos que precluye la participación política entera, como superarlos, y que significaría si lo hicieran.

简体中文 (Mandarin)

By Laura W. Brill



我创办公民中心的原因之一,乃是帮助各个中学获得所需资源,以便向学生传授民主理念,并让他们了解我国政府机构是如何运行的。 一个可能损害我国民主制度并需要进一步了解的问题便是选民抑制。








这种损一方党派、利另一方党派的选区界限划分方式被称为政党间的不公正选区划分。 种族间的不公正选区划分与其相似,乃是针对性地用于稀释特定种族选票的有效性。

第四种类型的选民抑制也妨害着我国的民主制度,那就是忽略与重视缺失。重视缺失与其他类型的选民抑制一样会对投票产生严重的负面影响,但却未得到媒体同等的关注。 重视缺失包括不能通过及实施有助于我国民主健康的法律与实践。

例如,加利福尼亚州制定了一项很棒的法律,要求每所高中都确定一位负责向学生分发选民登记卡的人,但法律并不要求该人实际分发卡片。 此外,许多学校不遵守该法律。而很多遵守该法的学校并没有开设有意义的项目去鼓励学生利用此机会注册或预注册投票、帮助学生了解投票机制、教育他们政治过程对他们的影响,以及他们的选票如何对他们的社区和政府产生影响。 德克萨斯州也有关于向中学生分发选民登记卡的法律。 然而,与加利福尼亚州一样,许多德克萨斯州的学校没有遵守法律,而且很多学校也没有充分发挥其潜力。


调查显示,年轻人关心枪支暴力、环境、平等与教育。 如果我能在其中多添加一个关注点,那便是健康的民主制度、及消灭所有类型的选民抑制。 年轻人也许无法通过一己之力清理所有投票障碍,但他们之间的沟通比起其他人群更加有效,更能帮助彼此了解阻碍他们充分参与政治的缘由、如何克服这些障碍,以及他们行动的意义。

繁體中文 (Cantonese)

By Laura W. Brill